Tormenta de polvo en Marte se despeja y robot Opportunity intenta sobrevivir

La tormenta se detectó por primera vez el 30 de mayo, y el vehículo explorador se escuchó por última vez el 10 de junio, entró en modo “dormido” cuando el polvo impidió el paso total de la luz del sol.

Una de las mayores tormentas de polvo marcianas registradas empieza a despejarse después de casi tres meses, alimentando la esperanza de que el vehículo robótico de la NASA, Opportunity, que funciona con energía solar, vuelva pronto a la vida.

La tormenta se detectó por primera vez el 30 de mayo, y el vehículo explorador de la agencia espacial estadounidense se escuchó por última vez el 10 de junio, entró en modo “dormido” cuando el polvo impidió el paso total de la luz del sol y la oscuridad envolvió al planeta rojo.

Una declaración de la NASA emitida a última hora del jueves calificó la situación de “crítica”, pero agregó que “el equipo del rover es cautelosamente optimista, sabiendo que Opportunity ha superado importantes desafíos durante sus más de 14 años en Marte”.

Si no se puede restablecer un contacto exitoso, la NASA anunció que desistirá de continuar con los intentos a mediados de octubre.

“Si no recibimos noticias en 45 días, el equipo se verá obligado a concluir que el polvo que bloquea el sol y el frío marciano han conspirado para causar algún tipo de falla de la cual el vehículo robótico probablemente no se recupere”, dijo John Callas, gerente de proyectos del Opportunity en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL, sus siglas en inglés).

“En ese momento, nuestra fase activa de alcanzar a Opportunity habrá llegado a su fin”. Sin embargo, “los esfuerzos de escucha pasiva continuarán durante varios meses”, dijo Callas, debido a la “el poco probable chance de que haya una gran cantidad de polvo en los paneles solares que esté bloqueando la energía del Sol”.

Vehículos gemelos en Marte

Opportunity y su gemelo, Spirit, son un par de vehículos robóticos no tripulados diseñados por la NASA para recoger información de la superficie marciana y transmitir datos a la Tierra sobre las condiciones allí.

Aterrizaron en Marte en 2003 en una misión que se preveía que durara 90 días y abarcara 1.000 metros.

Spirit duró 20 veces más que eso, pero quedó atascado en terreno blando en 2009, y su misión fue declarada como cerrada formalmente en 2011.

Opportunity, por su parte, ha conseguido multiplicar por 60 su vida de misión planificada, ha recorrido 28 millas (45 kilómetros) y ha encontrado evidencia de agua en Marte y condiciones que podrían haber sido propicias para sostener vida microbiana.

Y a pesar de estar limitado por haberse quedado sin dirección de su tren delantero y sin su memoria flash de 256 megabytes, no todos están dispuestos a tirar la toalla tan rápido.

Los hashtags #SaveOppy y #WakeUpOppy han ganado popularidad en Twitter, con peticiones para seguir intentando contactar al rover impulsadas por Mike Siebert, exdirector de vuelo y conductor de rover en la Tierra para Opportunity.

Para Siebert 45 días es demasiado poco, teniendo en cuenta que la NASA pasó 15 meses esforzándose por contactar a Spirit antes de darse por vencida.

“Es lamentablemente insuficiente”, escribió el jueves. “Quienquiera que tomara esta decisión es un cobarde”.

La NASA es la única agencia espacial que ha aterrizado con éxito un vehículo robótico en Marte. Su vehículo más grande y nuevo, Curiosity, aterrizó en 2012 y no se ha visto afectado por el polvo debido a que opera con una batería de energía nuclear.

Las tormentas de polvo marcianas son comunes, y golpean más que las de la Tierra porque Marte tiene una atmósfera más fina. Por lo general, duran entre unas pocas semanas y algunos meses.

“La bruma de polvo producida por la tormenta de polvo global marciana de 2018 es una de las más extensas que se hayan registrado, pero todo indica que finalmente está llegando a su fin”, dijo Rich Zurek, científico del proyecto Mars Reconnaissance Orbiter, del JPL de la NASA.


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